04 dicembre 2015 | 18:33

Per fare una buona app mobile non serve bombardare il lettore di messaggi, dice il direttore digital news del Washington Post: bisogna ricreare il ritmo di lettura della carta stampata

La task force del Washington Post che scruta le innovazioni social e tecnologiche ha scoperto che per fare una buona app di news per mobile bisogna ricreare in digitale quella sensazione di pace che deriva al lettore dallo sfogliare le pagine di un giornale. Lo ha svelato Christopher Meighan, direttore Digital news design and presentation and emerging news products del Washington Post, che lo ha raccontato in occasione di una conferenza a Londra.

Christopher Meighan, direttore digital news design and presentation and emerging news products del Washington Post

A riassumere il credo del Post in materia di informazione e mobile è il sito journalism.co.uk, che spiega come, secondo Meighan, il milgior risultato per una app di news sia stare il più lontano possibile da quei modelli che “sopraffanno il lettore con centinaia di storie”. Perché gliene bastano al massimo “un paio” per pagina, come ha scelto di fare il Post sposando la scelta della cossiddetta “pinch view”, ovvero la visualizzazione attraverso un pizzico o presa, cioè il gesto di chi è solito sfogliare le notizie sullo schermo del suo smartphone o tablet.

Così facendo, si ottiene un duplice risultato, ha spiegato Meighan: il primo è che il lettore può sperimentare lo stesso ritmo della lettura su carta stampata; secondo, lo si invita a un “maggiore e più responsabile coinvolgimento con i contenuti” del sito, facendogli, in un certo senso, assumere l’iniziativa della navigazione.

Ma c’è di più. Anche per effetto del debutto degli smartwatch, ovvero gli orologi che funzionano come qualsiasi altro dispositivo mobile solo che con uno schermo più piccolo, le notizie scelte dai giornalisti devono essere tagliate in modo da poter stare su schermi di un paio di pollici al massimo. Insomma notizie che siano leggibili in un unico blocco di testo.

Un’altra cosa su cui puntare per fare un buon sito e una buona app, secondo Meighan, sono i grafici e le immagini, che possono essere utilmente impiegate dagli sviluppatori per condurre il lettore all’interno delle pagine. Così come la scelta aggiornare i contenuti solo due volte al giorno: alle 5 del mattino e alle 17, sempre per ricreare il ritmo editoriale del mondo della carta stampata.

Anche le mailing list possono essere scritte con titoli da edizione cartacea, perché lì non è importante ispirarsi alle logiche del Seo (Search engine optimization).

How The Washington Post’s print values influence its digital apps

Since the Washington Post’s emerging news products team launched a year and a half ago, it has engineered apps for Amazon’s tablet, desktop, mobile phones and the Apple Watch, but always with an eye on the paper’s most traditional product.

Christopher Meighan, director for digital news design and presentation, emerging news products, at the Post, told the news:rewired conference in London on Tuesday it was important to create apps that reflected the values of the print product – bold visuals, awesome content and expert curation.

Here’s a guide to some of the ways his team has looked to maintain the same values in The Post’s digital app suite:

Bold visuals

One of the hallmarks of the Post’s digital news suite is its custom-designed “brights”, or graphics that sit atop stories. Between 35 and 50 unique icons are produced each day by a team of around-the-clock designers.

“We create a new icon every day and it reflects the news of the day. They’re different than what’s trending in digital now, where everything is templatised and not a lot of creativity goes into the display,” said Meighan.

The brights’ design is up-to-the-minute as new information and visuals emerge in breaking news stories. Following the Paris attacks, Meighan said his team went through eighteen different models as the story developed. The brights are featured both in the tablet and phone apps.

Images also feature heavily in The Post’s daily visual newsletter First Reads, which arrives in subscribers’ inboxes every morning with conversational titles that take a step back from SEO optimisation. The visual newsletter doesn’t require a lot of work to read, letting images tell the story.

Focused bullet points

One of the biggest challenges of designing apps for small-screen products like the Apple Watch is shrinking the content to fit the small screen size. At The Post, this means taking a full-size story and condensing it “basically down into a bullet point.”

Meighan said using infographics and charts to summarise text allows readers to access the information in a story without trying to read the full piece.

Pulling out the most important stats and figures helps The Post tell the same hard-hitting story in a more digestible way across platforms.

Lists also allow the same story to be told with either a turn of the Apple Watch dial or the swipe of a screen.

Expert curation

When designing news apps for The Post, Meighan said the goal was to get away from models that “overwhelm the reader with hundreds of stories”.

On The Post’s tablet product, “pinch view” shows readers just two stories at a time, which “encourages further engagement with our content.”

Using a split-screen model, readers can then swipe to explore additional content, reflecting the reading pace of a traditional print newspaper rather than the bombardment of social media feeds.

Updating just twice a day (at 5am and 5pm) it also mirrors the print schedule of traditional newspaper editions.

Pinch view has a mobile equivalent called “peek view”, which shows a sliver of the next news story at the bottom of the screen.

“We wanted to make sure both of these apps spoke to each other. Obviously the side-by-side thing was ridiculous, and believe me we tried it. But you had these two little tiny stories and you could not see either of them, so we flipped it on its side to have the second story sort of peek,” said Meighan.

“Rainbow-view”, which is based on the idea of a magazine centrefold, also takes print design as a model to hook readers into two related stories that share the same image on a split screen.